Ta del av allt innehåll på Aktuell Hållbarhet
Starta din prenumeration

Prenumerera

Klimat

Nasa-upptäckten öppnar för arsenikbaserade grodor

Publicerad: 3 december 2010, 08:21

Carbon-units, take heed: it is the dawn of arsenic!


Mänskligheten står inför en avgörande nyhet: NASA har funnit en helt främmande livsform. Tyvärr inte ute i rymden, utan i en sjö i Kalifornien. Det är i sjön Mono Lake som man hittat en bakterie baserad på arsenik. Vi, och allt annat levande på denna planet som vi känner till, har i vårt innersta en DNA-molekyl där hela vår varelse uttrycks med sekvenser av de sex välkända grundämnena kol, väte, kväve, syre, fosfor och svavel. Den nya bakterien använder sig av arsenik istället för fosfor.

En tuff rackare, den lilla GFAJ-1. Drar i sig arsenik till frukost, och gillar det.

Vi står inför något helt nytt, eftersom denna livsform är helt främmande och skiljer sig från allt annat vi sett. Chanserna att hitta liv på andra planeter som inte är lika Jorden har ökat markant. Finns det arsenikbaserade bakterier kan det finnas arsenikbaserade grodor, hästar och… humanoider, med helt andra egenskaper än vi själva.

”Definitionen på vad som är liv har just utökats” sade Ed Weiler, chef för NASAs Science Mission Directorate. ”När vi försöker hitta liv i solsystemet måste vi börja tänka i ett vidare perspektiv och kanske föreställa oss liv i former som vi inte känner till.”

Att man nu funnit en annan väg inom biokemin gör att vi måste ändra i biologiböckerna och söka liv utanför Jorden med nya ögon.

”Vi visste att vissa mikrober kan andas in arsenik, men här har vi hittat en mikrob som gör något helt nytt, den bygger delar av sig själv av arsenik ” sade Felisa Wolfe-Simon, NASA-forskare i tjänst vid U.S. Geological Survey (som Sveriges Geologiska Undersökning., SGU, ungefär). ”Om något här på Jorden kan göra något så oväntat, vad kan livet göra mer, som vi inte sett ännu?”

Den nyupptäckta mikroben, av stammen GFAJ-1, är medlem i den ganska vanliga gruppen gammaproteobakterier. Forskarna lyckades odla bakterier från sjön på en tämligen fosforfattig kost i laboratoriet, men hällde i massor av arsenik. När forskarna tog bort fosforn helt och ersatte den med arsenik fortsatte bakterierna ändå att växa. Arseniken visade sig användas till att skapa nya delar till cellerna i GFAJ-1.

Man kan fundera på hur den nya livsformen kommit till, eller uppkommit på Jorden. I vilket fall trivs den i tämligen otrevlig miljö. Mono Lake är en saltsjö med ett pH på 10 där inga fiskar kan leva. Det enda som lever där är en sorts små saltvattensräckor (Artemia monica) som livnär sig på plankton.

”För ögonblicket vet vi inte om livet bara är ett misstag, en bisarr olycka som bara uppstått på Jorden, eller om det är en naturlig del av ett universum där livet står redo att hoppa fram så snart jord-lika förutsättningar är för handen” förklarade Paul Davies, NASA-forskare vid Arizona State University. ”Det är i ropet just nu att visa sitt stöd för den sistnämnda åsikten, men vi har inga bevis för att det skulle vara sant. Skulle det vara så kan livet ha startat flera gånger på Jorden. Vi kanske lever mitt i en skugg-biosfär, som vi helt enkelt inte har sett, eftersom den egentligen inte ser så annorlunda ut.”

Ser ut som en trevlig strand. Här skulle man kunna bada. Tror inte det. Vatten med pH 10 fräter på huden.

Detta är som sagt tyvärr inte något bevis för att det finns liv i rymden, men det ökar definitivt chanserna. Framtiden får utvisa vilka temperatur- och andra gränser den nya livsformen klarar, och avviker de mycket från det kolbaserade livet, alltså oss, kan det tänkas att arsenikbaserade bakterier eller andra livsformer kan finnas på exoplaneter som är mycket kallare eller mycket varmare än Jorden, vilket varit fallet hittills med alla exoplaneter vi lyckats karaktärisera hittills. Vilka är till exempel livsbetingelserna i jupitermånen Europas oceaner, inunder det heltäckande istäcket?

En annan bakterie som inte heller är som vi är Deinococcus radiodurans (lat. Stråltålig). Den har en ovanlig förmåga att reparera sitt DNA om detta skulle bli skadat av joniserande strålning. Den tål doser som annars används för att sterilisera mat. En människa dör av 5 gray strålning, medan D. radiodurans utan vidare klarar 5000 gray, samt en akut dos på 15.000 gray! Det finns ingen förklaring till hur bakterien skulle kunna ha utvecklat denna fantastiska stråltålighet, eftersom den högsta bakgrundsstrålning som uppmätts på Jorden ligger på 260 mGy per år. Förslaget om att den skulle ha kommit till Jorden i en meteorit har emellertid fått förkastas eftersom dess biokemiska och genetiska uppbyggnad är väldigt lik andra jordiska organismers.

”Idén med andra biokemiska livstyper är vanligt i Science Fiction” sade Carl Pilcher, chef för NASAs Astrobiologiska Institut. ”Hittills har liv med arsenik som byggmaterial bara funnits i teorin, men nu vet vi att det finns i en jordisk sjö.”

Vem vet vad vi kan hitta mer? Vi har bara skrapat lite på ytan av mikrobernas värld.

Läs mer

NASA: www.nasa.gov
NASAs pressrelease: http://www.nasa.gov/topics/universe/features/astrobiology_toxic_chemical.html
NASA astrobiology: http://astrobiology.nasa.gov/articles/thriving-on-arsenic
Mono Lake: http://en.wikipedia.org/wiki/Lake_Mono
Arsenikbaserat liv (Wikipedia är snabba): http://en.wikipedia.org/wiki/Arsenic-based_life

Jörgen Städje

Dela artikeln:


Håll dig uppdaterad med vårt nyhetsbrev

Genom att skicka in mina uppgifter godkänner jag Bonnier Business Media AB:s (BBM) allmänna villkor. Jag har även tagit del av BBM:s personuppgiftspolicy.